Телескоп Хаббл сфотографировал самую большую комету из когда-либо обнаруженных

В прошлом году ученые объявили, что обнаружили колоссальную комету, которая находится внутри орбиты Нептуна. Они оценили его ледяное ядро ​​в длину от 62 до 125 миль, исходя из его яркости. Если бы оценки были точными, это была бы самая большая комета из когда-либо обнаруженных.

Но ученые хотели быть уверены, что превосходная степень прижилась, поэтому в январе они направили космический телескоп Хаббла на комету и точно измерили ее ядро. Как сообщалось на этой неделе в The Astrophysical Journal Letters, диаметр ядра кометы может достигать 85 миль, что более чем в два раза превышает ширину штата Род-Айленд. Он также имеет массу 500 триллионов тонн, что эквивалентно примерно 2800 Эверестам.

«Это в 100 раз больше, чем типичные кометы, которые мы изучали все эти годы», — сказал Дэвид Джуитт, астроном и планетолог из Калифорнийского университета в Лос-Анджелесе и автор нового исследования.

Несмотря на внушительные размеры, эта комета, названная C/2014 UN271 (Бернардинелли-Бернштейн) в честь двух ее первооткрывателей, будет видна невооруженным глазом лишь короткое время. Он летит к солнцу со скоростью 22 000 миль в час. Но при максимальном сближении в 2031 году он окажется всего в миллиарде миль от Солнца — сразу за орбитой Сатурна — где он появится в виде слабого свечения в ночном небе, прежде чем бумерангом вернуться обратно в тени.

Однако с помощью Хаббла астрономы могут увидеть и изучить этого искрометного внеземного гостя во всей его красе, как если бы они летели прямо рядом с ним — призрачная голубая дымка, окутывающая, казалось бы, яркое белое сердце. «Изображение, которое они получают, прекрасное», — сказал один из первооткрывателей кометы Педро Бернардинелли, астрофизик из Вашингтонского университета, не участвовавший в исследовании.

Несмотря на его вес, измерить размер ядра этой кометы оказалось непросто. Несмотря на то, что это далеко от солнца, всего лишь струйки солнечного света достаточно, чтобы испарить летучие льды монооксида углерода ядра, создав затемняющую пыльную атмосферу, известную как кома.

Хаббл не мог ясно видеть ядро ​​кометы сквозь эту дымку. Но, сделав снимки кометы с таким высоким разрешением с помощью космического телескопа, доктор Джуитт и его коллеги смогли создать компьютерную модель комы, что позволило им удалить ее с изображений в цифровом виде. Поскольку осталось только ядро, оценить его было несложно.

Их анализ также показал, что его ледяное ядро ​​чернее угля. Частично это может быть результатом «приготовления космическими лучами», сказал доктор Джуитт. Космические лучи высокой энергии бомбардируют ядро, разрывая химические связи на его поверхности. Это позволило некоторым более легким элементам, таким как водород, улететь в космос, оставив после себя углерод темного цвета, что сделало ядро ​​немного похожим на сильно обгоревший ломтик тоста.

Это темное ядро ​​предполагает, что эта комета, несмотря на ее огромные размеры, не слишком отличается от других. «Ядра комет почти всегда сверхтемные», — сказал Тедди Карета, планетолог из обсерватории Лоуэлла во Флагстаффе, штат Аризона, который не участвовал в исследовании. Он предлагает сравнить кометы с кучами придорожного снега. «Несмотря на то, что это все еще в основном лед, простое добавление небольшого количества грязи и копоти может сделать кучу снега просто неприятной и темной».

Другие секреты кометы будут раскрыты, когда она приблизится к орбите Сатурна. Но в 2031 году, когда он начнет обратный этап своего трехмиллионного оборота вокруг Солнца, астрономы не будут знать намного больше о его происхождении, вероятно, в облаке Оорта — гипотетическом и в настоящее время ненаблюдаемом пузыре вокруг Солнечной системы, заполненном примитивные ледяные осколки различных форм и размеров.

C/2014 UN271 — долгожданный предварительный просмотр того, что скрывается в этом пузыре. Но «обнаружение этой штуки — напоминание о том, как мало мы знаем о внешней части Солнечной системы», — сказал доктор Джуитт. «Существует огромное количество объектов, которых мы не видели, и огромное количество вещей, о которых мы даже не догадывались».

Он добавил: «Кто знает, что, черт возьми, там происходит».

Leave a Comment